食の研究所

なぜ太くなる? 大根の謎をゲノム解析で明らかに ~白くて太い野菜の多様性に迫る(後篇)

漆原 次郎(フリーランス記者)  2018年12月07日

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日本人にもっとも親しまれてきた野菜のひとつ「大根」。その品種の多様性に光を当てている。

前篇では、日本各地で新品種が生み出され、大根が多様化していった経緯を追った。大きくて重たいため遠くまで運びづらい。一方で、誰もがどこででも簡単に育てられる。こうした大根の特徴が、地産地消を促し、その土地の風土とも相まって独自品種を増やしていった、という一応の結論に達した。

後篇では、現代科学の視点で大根の多様性を見ていきたい。2010年代、ダイコンゲノムの読解が完了し、遺伝子情報から大根の多様性に探る研究が進んでいる。話を聞いたのは、東京農業大学農学部准教授の三井裕樹(みつい・ゆうき)氏。大根の多様性をもたらす、根の肥大化や開花のタイミングの仕組みなどを研究している。

野生種のルーツを巡る議論に終止符が打たれつつあるなど、ダイコンの研究の成果が上がっているようだ。

ダイコンゲノムの解読が完了

大根の品種がさまざまあるのは、人が選抜や交配といった方法で新品種を作り出してきたから。だが、交配の記録がすべて詳しく残っているわけではない。大根がどんな系譜をたどって多種多様になったかを探るには、他の方法を使わねばならない。

研究者たちは、長らく「形の特徴」から大根の系譜を求めてきた。根が太いか細いか、白いか色があるか、また葉や果実の形などを見て、似たものどうしは近い品種のグループ(分類群)とみなすのだ。また、地域ごとにどんな品種が分布しているかを調べることでも、網羅的に系譜を描こうとしてきた。

そんな中、革新的な手法が現れる。「ゲノム解析」だ。これは、その大根の特徴を定める“設計図”をまるまる読み解くようなもの。ヒトのゲノム解読完了は2003年だったが、ダイコンゲノムの解読完了は2014年。まず東北大学が発表し、2015年に東京農業大学が、2016年に韓国の研究チームが続いた。

ダイコンゲノム解読完了が最近だったというのは意外だろうか。植物のゲノム解読には難しさもある。三井氏はこう話す。

「ダイコンを含むアブラナ科の主要作物は、過去にゲノム3倍化を経験しています。ゲノムに同じ配列をした部分がたくさんあり、シーケンサーという解析装置が見分けづらかったのです」

執筆者プロフィール

漆原 次郎(フリーランス記者) 

1975年生まれ。神奈川県出身。出版社で8年にわたり理工書の編集をしたあと、フリーランス記者に。科学誌や経済誌などに、医学・医療分野を含む科学技術関連の記事を寄稿。日本科学技術ジャーナリスト会議理事。
著書に『日産 驚異の会議』(東洋経済新報社)、『原発と次世代エネルギーの未来がわかる本』(洋泉社)、『模倣品対策の新時代』(発明協会)など。

<記事提供:食の研究所
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